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Des parasites sexuellement actifs

Des scientifiques révèlent des indices cachés dans le génome du parasite

10-09-19

Image 1/1 / © Martin Llewellyn

Trypanosoma cruzi est le parasite responsable de la maladie de Chagas, présente en Amérique Latine, aux États-Unis et de plus en plus parmi les migrants d'Amérique Latine établis en Europe méridionale. Environ huit millions de personnes sont aujourd'hui affectées par la maladie qui peut causer des dommages cardiaques et digestifs irréversibles. Dans le cadre de nouvelles recherches, menées par l'Université de Glasgow et publiées dans Nature Communications, un groupe international de scientifiques a séquencé et analysé le génome complet du parasite unicellulaire Trypanosoma cruzi et mis fin à 30 années de débat houleux en démontrant que ce parasite pouvait effectivement être sexuellement actif. Les chercheurs en génomique de l'Institut de Médecine Tropicale (IMT) d'Anvers ont participé au déchiffrage et à l'interprétation de ce code génétique complexe.

La maladie de Chagas est essentiellement transmise par des insectes appelés Triatomes, ou « kissing bugs », mais peut également être transmise par un fruit contaminé, une transfusion sanguine et de la mère à l'enfant pendant la grossesse. Des médicaments peuvent guérir les patients lorsque le traitement est initié suffisamment tôt, mais ils perdent de leur efficacité une fois la maladie établie.

L'activité sexuelle des organismes vivants est importante pour de nombreuses raisons, essentiellement pour innover : la plupart des organismes s'engagent réellement dans une activité sexuelle, d'une manière ou d'une autre. En étudiant un large groupe de parasites prélevés dans une petite région en Équateur, puis en séquençant l'ensemble du génome de ces parasites, les chercheurs sont parvenus à identifier les signatures visibles que l'activité sexuelle laisse dans les gènes.

« Le sexe est évident pour bon nombre d'espèces mais reste difficile à établir pour les plus petits organismes présents sur Terre. Grâce aux avancées technologiques, nous sommes aujourd'hui en mesure de déterminer le code génétique et de prédire l'activité sexuelle », explique l'expert en génomique Dr Frederik Van den Broeck de l'Unité de parasitologie moléculaire de l'IMT qui a participé à l'étude.

L'auteur principal de la recherche, Dr Philipp Schwabl de l'Université de Glasgow, ajoute : « Les scientifiques n'ont cessé de s'opposer sur l'existence ou non d’activité sexuelle chez T. cruzi. Il s'est avéré que les scientifiques ne cherchaient pas au bon endroit. Nous avons échantillonné et analysé, à un niveau de détail inégalé, les parasites prélevés dans une petite zone géographique en Équateur. Fait étonnant, nous avons découvert que certains groupes de parasites pouvaient être fortement actifs sexuellement. En revanche, il semblerait également que d'autres groupes de parasites provenant de sites très proches se comporteraient de manière très différente en se montrant totalement abstinents. »

« Ces parasites peuvent adopter différentes stratégies pour se reproduire. Nous ne savons pas pourquoi, mais nos recherches à l'IMT ont révélé des schémas similaires chez Trypanosoma congolense, le principal agent de la trypanosomiase animale africaine, et chez Leishmania, le parasite responsable de la leishmaniose. Ces études portant sur la biologie fondamentale des parasites sont importantes pour prédire le rôle du sexe dans la propagation de caractéristiques épidémiologiques comme la résistance aux médicaments », conclut le Dr Frederik Van den Broeck.

L'étude « Meiotic sex in Chagas disease parasite Trypanosoma cruzi » est publiée dans Nature Communications. https://www.nature.com/articles/s41467-019-11771-z

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