Ga naar hoofdinhoud

"Fietsen en koud weer, daar kijk ik naar uit"

Dr Marc-Alain Widdowson startte als nieuwe ITG-directeur

20-08-19

Afbeelding 1/1 : ITG Directeur Marc-Alain Widdowson

Marc-Alain Widdowson, de nieuwe ITG-directeur, ruilde Nairobi in voor Antwerpen. Hij vertelt over de overstap naar het Instituut en de verhuis naar een gematigd zeeklimaat.

Marc-Alain Widdowson werd geboren in Frankrijk en spendeerde zijn jeugd zowel in het Verenigd Koninkrijk als in Frankrijk waardoor hij al vroeg een internationale kijk op de wereld had. Widdowson studeerde later antropologie en diergeneeskunde aan de Universiteit van Cambridge en voltooide een MSc in epidemiologie van overdraagbare ziekten aan de London School of Hygiene and Tropical Medicine. Zijn carrière bracht hem de wereld rond. Hij begon in Zimbabwe als epidemioloog van wilde dieren, voor het Britse departement internationale ontwikkeling. “We deden leuke dingen, zoals buffels verdoven vanuit een helikopter”, lacht Widdowson.

Bij een volgende job in Bolivia ging hij op jacht naar vampiervleermuizen. Zijn carrière nam een meer mainstreamwending richting volksgezondheid toen hij naar Utrecht verhuisde, waar hij voor het Rijksinstituut voor Volksgezondheid en Milieu (RIVM) werkte, als ‘training fellow’ in het Europees programma voor interventie-epidemiologie. Na twee jaar Nederland stak Widdowson de Atlantische Oceaan over. De voorbije 18 jaar werkte hij voor de Amerikaanse Centers for Disease Control and Prevention (CDC). “In Atlanta bestudeerde ik menselijke darmvirussen, griep en ebola. Vier jaar geleden verhuisde ik naar Nairobi om een groep te leiden die zich concentreert op een brede waaier onderzoeks- en capaciteitsopbouwprojecten.”

P³-artikel

Logo van het P³-magazine

Dit artikel verschijnt in de hersteditie van het P³-magazine, dat in september uitkomt.

Widdowson’s ervaring als directeur van de eenheid Global Health Protection bij CDC-Kenia bleek een springplank te zijn voor zijn nieuwe rol als ITG-directeur. “Ik ben in mijn managementrol gegroeid, op manieren die ik zelf niet had verwacht. Werken bij het ITG zal heel anders zijn, maar het toepassingsgebied en de breedte van het wetenschappelijk programma zijn vergelijkbaar, zij het veel uitgebreider”, legt Widdowson uit. “Het leiden van een organisatie als dit Instituut is gewoon een boeiende uitdaging. Het ITG is een zeer internationale omgeving en heeft een enorme reputatie. Toen ik het nieuws van mijn overstap naar het Instituut deelde met anderen, vertelden mensen die ik al jaren ken me enthousiast over de cursussen die ze in Antwerpen volgden, of over hun samenwerking met ITG-onderzoekers. Dat zegt veel over de positieve bijdrage die het Instituut levert via onderwijs, onderzoek en capaciteitsopbouw overal ter wereld.”

Voor de toekomst ziet Widdowson continuïteit en verandering, door kernactiviteiten van het ITG te versterken en tegelijkertijd in te spelen op gezondheidstrends. “We willen niet afdwalen van waar we goed in zijn. Het werk dat de basis vormt van de sterke reputatie van het ITG zullen we blijven versterken en ons vooral toeleggen op het uitbreiden van samenwerkingsverbanden. Tegelijkertijd moeten we gezondheidstrends volgen en reageren op nieuwe uitdagingen. De mondiale volksgezondheid heeft enorme stappen vooruit gemaakt, bijvoorbeeld in de kindersterfte, maar er is niet enkel goed nieuws. Denk aan de opkomst van antibioticaresistentie of de  verspreiding van vectoren die ziekten verspreiden.”

Verhuizen van Nairobi naar Antwerpen betekent ook een diepgaande verandering in de dagelijkse routines. “Ik kijk er naar uit om veel te fietsen en ook naar kouder weer. Ik mis de wisseling van de seizoenen en met de fiets gaan winkelen. Dat was niet echt mogelijk in Nairobi en Atlanta. Mountainbiken is mijn passie en in mijn vrije tijd zal ik dan ook op zoek gaan naar heuvelachtige streken in België. Mijn familie en ik willen graag het land en het leven in Europa verkennen. Mijn vrouw en twee jongste dochters verhuizen met mij naar Antwerpen, onze oudste dochter begint een universitaire studie in het Verenigd Koninkrijk.”

Meer nieuws over

PUBLIC HEALTH     BUITEN LAND